Alice Bell, la cura del lepra

Alice Augusta Ball nació el 24 de julio de 1882 en Seattle (Washington, EE. UU), hija de padres acomodados; James Presley, un fotógrafo, y Laura Lousise Howard, una abogada.

Ball, se licenció en química farmacéutica (1912) y farmacia (1914) por la Universidad de Washington. Durante sus estudios de licenciatura, publicó un artículo de diez páginas junto a su profesor de farmacia en la prestigiosa “Journal of the American Chemical Society” que se titulaba “Benzoylations in Ether Solution”.

Tras graduarse en farmacia, obtuvo una beca para estudiar en la Universidad de California Berkeley y en la Universidad de Hawaii. Decidió trasladarse a Hawaii (1997) en donde se convirtió en la primera mujer y la primera afroamericana de Estados Unidos en obtener un título de master en química en el Colegio de Hawaii, lo que ahora se conoce como la Universidad de Hawaii. También fue la primera mujer en enseñar química en la misma institución.

Alice Ball
Ball, Alice Augusta (1892-1916)

¿Qué hizo?

La principal aportación de Ball consistió en un trabajo cuyo objetivo fue el desarrollo de un tratamiento exitoso sobre el efecto del aceite del árbol chaulmooga en pacientes que padecían la enfermedad de Hansen (lepra).

Su investigación, la llevó a crear el primer tratamiento inyectable soluble en agua para la lepra cuyos resultados se reflejaron en miles de tratamientos de individuos infectados durante más de 30 años hasta que se introdujo el tratamiento con sulfonas.

A la edad de 24 años inventó la cura para la lepra y desafortunadamente a esa misma edad falleció a causa de un accidente de laboratorio por inhalación de cloro gaseoso. Durante su corta vida, no logró ver el gran impacto de su investigación, no fue hasta seis años después de su muerte, en 1922, cuando obtuvo el crédito que merecía.

Al cabo de su muerte, el presidente del Departamento de Química de la Universidad de Hawaii continuó mejorando el trabajo de investigación de Ball, tratando a muchos pacientes con éxito en Kalaupapa, un hospital especial para pacientes con la enfermedad de Hansen.

Fue así que más tarde se llamó “Método Ball” siendo el método de tratamiento más eficaz hasta la década de 1940 y en 1999 una revista médica indicó que este todavía se usaba para tratar a pacientes con enfermedad de Hansen en áreas remotas.

Alice Ball 2
Ball realizando ensayos de aceite de chaulmooga

El trabajo de Ball tuvo un gran impacto en la medicina, desafortunadamente fue casi olvidada por la historia científica por más de 80 años, sino hasta el año 2000 cuando la Universidad de Hawaii-Manoa honró a Ball como una de sus más distinguidos graduados colocando una placa de bronce frente a un árbol de chaulmoogra en el campus y la ex gobernadora de Hawaii, Mazie Hirono, declaró el 29 de febrero “Día de Alice Ball”. En 2007, la Universidad de Hawaii póstumamente le otorgó la Medalla de la Distinción de los Regentes.

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