Rosalind Franklin: la heroína anónima

De nacionalidad británica, la Química, Biofísica y Cristalógrafa Rosalind Elsie Franklin fue una mujer que nos dejó muchas aportaciones a la Ciencia y que tuvo que vivir en carne propia el sexismo en la Ciencia.

Algunos de nosotros ya conocemos las aportaciones que nos dejo las horas y más horas de trabajo de investigación de la Química Franklin. Sin embargo, aquí les traemos un breve resumen de las investigaciones de esta gran mujer:


Sus aportaciones

  • Estudió el ARN de los virus del mosaico y de la poliomielitis.
  • Estudió las estructuras del carbón.
  • Su mayor contribución a la ciencia fueron sus hallazgos sobre el ADN.
    • Entre ellos se encuentra la “Fotografía 51“, la cual fue fundamental para identificar la estructura de la doble hélice del ADN.

Para conocer más de las aportaciones de Rosalind Franklin puedes revisar el artículo que escribió nuestra compañera Flor aquí.


Una mujer & su curiosidad

Recordemos que cuando Rosalind empezó su investigación sobre la estructura de la hélice del ADN lo que la motivó fue el hecho de saciar su curiosidad.

La educación de Rosalind empezó en una escuela privada en Norland Place al oeste de Londres, la cual era una escuela para señoritas. A sus 18 años fue aceptada en la universidad y ganó una beca de 30 libras al año por tres años. En el Colegio de Newnham estudió Ciencias Naturales en el que se graduó en 1941.

Ganó una beca universitaria en la Universidad de Cambridge, en el laboratorio de fisicoquímica, bajo la supervisión de Ronald George Wreyford Norrish, quien la decepcionó por su falta de entusiasmo. Afortunadamente, la Asociación Británica para la Investigación del Uso del Carbón (BCURA, por sus siglas en inglés) le ofreció una plaza de investigadora en 1942, y fue así cómo inició su trabajo sobre el carbón. Esto la ayudó a obtener su doctorado en 1945.

Fue a París en el año de 1947, como chercheuse (investigadora postdoctoral) bajo la supervisión de Jacques Mering en el Laboratorio Central de Servicios Químicos del Estado, donde se convirtió en una consumada cristalógrafa de rayos X. 

Se unió al King’s College de Londres en 1951. Franklin tomó las imágenes de ADN por difracción de rayos X durante su estancia en el King’s College, en Londres. Estas imágenes, sugerían una estructura helicoidal y permitieron generar inferencias sobre detalles claves acerca del ADN.

25 de julio. Aniversario del natalicio de Rosalind Franklin
Rosalind en su laboratorio, via ILCE

Franklin dejó King’s College a mediados de marzo en 1954, para ir a Birkbeck College, era una transferencia que había planeado por algún tiempo, la cual ella describió en una carta como “mudarse de un palacio a los barrios bajos… pero más agradable al mismo tiempo“.

Fue reclutada por el director del departamento de física J. D. Bernal, un brillante cristalógrafo quien resultó ser un comunista irlandés, conocido por promover mujeres cristalógrafas. Juntos publicaron la primera evidencia de doble hélice en la forma B del ADN en el ejemplar de julio de la revista Nature en 1953.

Además, continuó explorando otro de los ácidos nucleicos más importantes, el ARN, una molécula igual de crucial para la vida que el ADN. Volvió a utilizar cristalografía de rayos X para estudiar la estructura del virus del mosaico del tabaco (TMV, por sus siglas en inglés), un virus en el cual su conformación molecular principal es ARN.

Virus del mosaico del tabaco, via Wikipedia

El 1% del 30%

Según una investigación que realizó Phumzile Mlambo-Ngcuka, secretaria ejecutiva de ONU Mujeres resaltó un informe del Instituto de Estadísticas de la UNESCO (UIS, por sus siglas en inglés) según el cual “menos del 30% de quienes hacen investigación en el mundo son mujeres“.

Marie Curie en la Conferencia de Física de Solvay en 1927 , via The New York Times Magazine

Al igual que Marie Curie, Rosalind también presenció el sexismo en su carrera profesional, sin mencionar la personal. Y esto se podría considerar como un tema que “en aquel tiempo eso pasaba” pero la verdad es que no. Aún seguimos viviendo la discriminación de género al día de hoy.

A pesar de que Rosalind no se consideraría una figura feminista según su hermana:

Ella se ha convertido, y yo odio la expresión, en un icono feminista, pero nunca lo fue. Ella era muy retraída, la idea de convertirse en una suerte de icono feminista habría sido muy extraño para ella.

Jenifer Glynn, hermana de Rosalind, para una entrevista a BBC

Anne Sayre, una de las biógrafas de Franklin compartió que: “mientras los empleados masculinos en King’s College almorzaban en un comedor grande y cómodo con aires de club, los miembros femeninos de distintos rangos almorzaban en el vestíbulo de estudiantes o apartadas de las inmediaciones del edificio“.

Se dice que La doble hélice, las memorias de James Watson publicadas 10 años después de la muerte de Franklin y de que Watson regresara de Cambridge a Harvard, se hallan impregnadas de sexismo. Su colega de Cambridge, Peter Pauling, escribió en una carta: “… la señorita Franklin es tonta, evidentemente“.

Una carta de Franklin a su familia en enero de 1939 se toma como una demostración de su propia actitud perjudicada y del hecho de que “ella no era inmune al terrible sexismo en esos círculos“.


¿El fin?

Claramente no. Aún a esta fecha seguimos recordando a Rosalind Franklin por su arduo trabajo y el papel que dejo a las futuras generaciones de mujeres en la Ciencia.

En el 2015 se presentó la película “Fotografía 51” en donde la actriz Nicole Kidman interpreta a Rosalind Franklin.

Nicole Kidman in 'Photograph 51': Theater
Nicole Kidman en la película “Fotografía 51”, via The Hollywood Reporter

Y así como esta película comparte a más personas la explicación y el descubrimiento de la “Fotografía 51” también nosotros debemos de hacer llegar a más personas este hallazgo y sobretodo, como se dió.

El día 25 de Julio es el aniversario del natalicio de Rosalind Elsie Franklin y debemos de celebrarlo.

… pero tú miras la ciencia (o al menos hablas de ella) como una especie de invención desmoralizadora del hombre, algo aparte de la vida real, y que debe ser cuidadosamente guardado y separado de la existencia cotidiana. Pero la ciencia y la vida cotidiana no pueden ni deben separarse. La ciencia, para mí, da una explicación parcial de la vida.

Rosalind Franklin

Créditos de la portada a Jania Juárez 🌱

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